La multinationale japonaise de l’optique et de l’imagerie Nikon a accéléré sa récente expansion de l’impression 3D en investissant dans deux autres sociétés de fabrication additive.

Dans la foulée de l’offre publique d’achat de Nikon sur SLM Solutions, il a désormais investi dans Optisys et Hybrid Manufacturing Technologies (HMT), développeurs respectivement d’imprimantes 3D hybrides et d’antennes fabriquées additives.

Yuichi Shibazaki, vice-président et directeur général de la division des projets de nouvelle génération de Nikon, déclare qu’à l’avenir, Nikon vise à exploiter les synergies entre son portefeuille et ceux de ses nouveaux partenaires d’impression 3D. Ce faisant, Shibazaki pense qu’il pourrait être possible de stimuler l’application des offres des deux entreprises, tout en travaillant vers les objectifs du programme Vision 2030 axé sur la fabrication numérique de Nikon.

« En tant que leader de l’industrie avec des capacités de collaboration démontrées, HMT et son portefeuille AMBIT sont bien adaptés aux technologies Nikon », a expliqué Shibazaki. « Nous sommes impatients de travailler avec eux dans le cadre de notre engagement à créer de la valeur et à faire progresser la société grâce à de nouvelles industries comme la fabrication hybride. »

« Cet investissement dans HMT est le dernier élément de notre programme Next Generation Project visant à poursuivre l’industrialisation de la fabrication numérique. »

Tête d’impression AMBIT DED d’Hybrid Manufacturing Technologies. Image via les technologies de fabrication hybrides.

Le projet nouvelle génération de Nikon

Nikon opère principalement sur le marché de la technologie optique, et son offre en est le reflet, couvrant tout, des appareils photo numériques et des jumelles aux microscopes et instruments de mesure. Cependant, l’entreprise détient également une participation dans l’impression 3D depuis un certain temps, en acquérant le développeur d’instruments optiques Metris en 2009.

Cela a été suivi par l’établissement d’un partenariat avec la société de numérisation et de modélisation 3D 3D Engineering Solutions en 2014, qui a engendré la création d’une nouvelle génération de tomodensitomètres industriels de qualité métrologique capables d’utiliser les rayons X pour pénétrer les pièces et convertir les scans en Modèles 3D et fichiers CAO.

Depuis lors, les systèmes de numérisation 3D de Nikon ont été utilisés pour qualifier les implants de hanche imprimés en 3D pour Orthic Balto et dans le développement du logiciel d’impression 3D Materialise Streamics. Avec le lancement de sa division Next Generation Project en 2019, l’entreprise a cependant changé de cap, décidant de cibler davantage d’entreprises à forte croissance, et cette ambition l’a amenée à investir de plus en plus dans l’impression 3D.

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En avril 2021, Nikon a acheté le bureau d’impression 3D métal Morf3D, et plus tôt ce mois-ci, il a encore intensifié ses efforts avec son offre de rachat de SLM Solutions. Étant donné que les systèmes de ce dernier sont utilisés par des sociétés comme Rolls Royce, BOSCH et Czinger Vehicles, développeur de l’hypercar Czinger 21C imprimée en 3D, la décision de Nikon représente une étape importante dans l’industrie.

Avec l’échec de l’offre publique d’achat de GE sur SLM Solutions valorisant la société à 745 millions de dollars en 2016, l’accord de 622 millions de dollars proposé par Nikon pourrait également être considéré comme une bonne affaire en comparaison.

Un showroom SLM Solutions.
Un showroom SLM Solutions. Image via SLM Solutions.

Une expansion accélérée de la FA ?

Quelques semaines seulement après avoir annoncé son intention d’acheter SLM Solutions, Nikon a intensifié son intérêt pour l’impression 3D, via des investissements dans Optisys et Hybrid Manufacturing Technologies. Le premier est surtout connu en tant que spécialiste du développement de pièces d’antenne métalliques imprimées en 3D pour des applications privées et gouvernementales.

Dans le passé, Optisys a réussi à réduire les pièces d’antenne jusqu’à 99 % en utilisant une combinaison d’impression 3D et de logiciels de simulation. En utilisant un système SLM Solutions, la société a également développé une antenne de suivi de bande Ka imprimée en 3D pour un UAV à haute altitude, présentant des géométries légères et optimisées pour la topologie conçues pour aider à réduire les coûts des fournisseurs de lancement.

Optisys a pu opérer dans ces domaines grâce à ses processus intégrés de conception, de fabrication et de test, qui permettent l’itération et la consolidation des pièces. Selon Shibazaki, les « capacités de fabrication de l’entreprise sont bien alignées » sur celles de Nikon, tandis que le PDG d’Optisys, Janos Opra, affirme que de nouveaux investissements devraient l’aider à répondre aux « segments de marché les plus exigeants ».

Une antenne de suivi en bande Ka 4x4 imprimée en 3D.
Une antenne de poursuite en bande Ka 4 × 4 qu’Optisys a imprimée en 3D à l’aide de la technologie de SLM Solutions. Image via SLM Solutions.

Hybrid Manufacturing Technologies, quant à elle, se spécialise dans la combinaison de l’impression 3D et du fraisage grâce à ses têtes AMBIT Directed Energy Deposition (DED). Grâce à la conception intégrée de la tête d’impression, les utilisateurs peuvent fabriquer des pièces avec des technologies additives et soustractives, sans avoir à modifier la configuration de la machine.

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En plus de son portefeuille établi de têtes AMBIT, de têtes d’outils, de têtes d’inspection et de scanners laser, l’entreprise continue d’investir dans la R&D. En 2020, Hybrid Manufacturing Technologies a dévoilé la production thermoplastique « AXIOM », une méthode conçue pour trouver un « terrain d’entente » avec à la fois les avantages de l’impression 3D, ainsi que la haute qualité et le débit associés au moulage par injection.

Depuis lors, la société a annoncé sa participation au programme FastWireAM, à travers lequel elle vise à développer un nouveau système d’impression 3D compact à alimentation par fil. Lorsque la technologie a été révélée au début de 2021, Hybrid Manufacturing Technologies s’est engagée à travailler avec TWI et Epoch Wires pour optimiser ses performances et accélérer son adoption.

En ce qui concerne l’investissement de Nikon, le PDG d’Hybrid Manufacturing Technologies, Jason B. Jones, a déclaré que son équipe était « honorée de recevoir l’investissement d’un leader technologique de si longue date. Il a ajouté : « Ensemble, nous tiendrons plus pleinement la promesse de la fabrication additive et numérique. Nous nous attendons à ce que les résultats de cette technologie touchent la vie de pratiquement tous les habitants de la planète au cours des prochaines décennies. »

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L’image présentée montre la tête d’impression AMBIT DED d’Hybrid Manufacturing Technologies. Image via les technologies de fabrication hybrides.