La multinationale japonaise de l’optique et de l’imagerie Nikon a finalisé le rachat du fabricant allemand d’imprimantes 3D métal SLM Solutions.

Initialement conclu l’année dernière, l’accord a vu Nikon acquérir une participation de 100% dans SLM Solutions au prix de 20,00 € par action, et un total global de 622 millions d’euros. Selon le PDG de Nikon, Toshikazu Umatate, cette décision aidera les deux sociétés à fournir « des solutions holistiques à un rythme accéléré aux clients dans une variété d’industries à travers le monde ».

« Nous sommes très heureux que notre transaction ait progressé avec succès et nous sommes impatients de nous associer à SLM », a déclaré Toshikazu Umatate, PDG de Nikon. « Nous apprécions les capacités de SLM dans le domaine de la fabrication additive métallique et nous sommes impatients d’améliorer et de développer notre activité de fabrication numérique, qui, nous en sommes convaincus, conduira à une révolution dans la production de masse mondiale. »

Un showroom SLM Solutions. Image via SLM Solutions.

Changement de fortune de SLM Solutions

Au cours des quatre dernières années environ, SLM Solutions est passée d’une entreprise qui a vu son chiffre d’affaires baisser de 31,7 % en glissement annuel au cours de l’exercice 2019, à une entreprise prospère grâce à une demande croissante dans les secteurs de l’aérospatiale et de l’automobile. En fait, les données financières du troisième trimestre 2022 de SLM Solutions ont montré que l’année dernière, sa performance en matière de revenus était la plus solide à ce jour, malgré les défis persistants de la chaîne d’approvisionnement.

Alors, comment l’entreprise a-t-elle changé les choses si rapidement ? Depuis que le PDG de SLM Solutions, Sam O’Leary, a pris la barre en janvier 2021, ses ventes ont été stimulées par des accords pour fournir des piliers de l’aérospatiale tels que Rolls Royce et l’US Air Force.

Le redressement de la société a également coïncidé avec le lancement de ses imprimantes 3D NXG XII 600 et NXG XII 600E, dont la première a été adoptée par Divergent Technologies, constructeur de l’hypercar Czinger 21C imprimée en 3D. Maintenant que son rachat par Nikon est terminé, O’Leary dit qu’il s’attend à ce que la clientèle de SLM Solutions continue de croître, alors qu’elle commence à exploiter les marchés de sa société mère.

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« Avec Nikon, nous renforcerons encore notre position de leader dans la fabrication additive métallique intégrée en élevant constamment la barre dans cet environnement centré sur l’innovation », a déclaré O’Leary. « Nous avons démontré la pertinence de notre technologie dans toutes les grandes industries, et avec Nikon, nous sommes convaincus que nous élargirons encore plus notre clientèle.

« Grâce à son expertise approfondie dans le développement de technologies optoélectroniques de pointe et d’équipements de précision, Nikon est le partenaire idéal pour SLM. »

L'imprimante 3D SLM Solutions NXG XII 600.  Image via SLM Solutions.
L’imprimante 3D SLM Solutions NXG XII 600. Photo via SLM Solutions.

L’OPA abandonnée de GE

Jusqu’au rachat de Nikon, SLM Solutions avait négocié de manière indépendante depuis sa création en 2006, mais cela ne veut pas dire qu’elle n’a pas fait l’objet de spéculations de rachat auparavant. En 2016, ce n’était pas Nikon mais GE qui alignait une offre publique d’achat de SLM Solutions. À l’époque, GE Additive valorisait SLM Solutions à 38,00 € par action ou 900 millions d’euros, soit bien plus que 20,00 € par action pour laquelle elle a maintenant été vendue.

On pense que GE a opté pour SLM Solutions parce que ses premières buses de carburant LEAP imprimées en 3D, qui sont depuis devenues une affiche pour l’impression 3D aérospatiale, ont été construites sur des systèmes SLM par Morris Technologies, une entreprise acquise en 2012.

Cependant, GE a choisi de renoncer à son projet d’achat lorsque l’investisseur activiste Elliott Advisors a acquis une participation de 20 % dans l’entreprise. Au lieu de cela, comme prévu par 3D Printing Industry, GE a acheté Concept Laser, dans une démarche qui lui a permis de s’intégrer verticalement, en intégrant ses activités d’impression 3D aérospatiale, tout en continuant à générer des revenus grâce à la vente des systèmes de fusion sur lit de poudre de son acquisition. .

Après le déclin de l’intérêt de GE pour SLM Solutions, le cours de l’action de l’entreprise est retombé à son niveau antérieur. Elliot Advisors fournirait ensuite à SLM Solutions un capital de 13 millions d’euros en 2019. En revanche, après avoir finalisé son rachat, Nikon s’est désormais engagé à fournir une augmentation de capital de 10 % à la société, une injection de trésorerie d’environ 45,4 millions d’euros. .

Tête d'impression AMBIT DED d'Hybrid Manufacturing Technologies.  Image via les technologies de fabrication hybrides.
Tête d’impression AMBIT DED d’Hybrid Manufacturing Technologies. Image via les technologies de fabrication hybrides.

Nikon s’engage dans l’impression 3D métal

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Nikon est peut-être mieux connu pour son offre de technologie optique, mais il s’intéresse depuis longtemps à l’industrie de l’impression 3D. L’entreprise a acquis le développeur d’instruments optiques Metris en 2009, avant d’entamer une collaboration avec 3D Engineering Solutions en 2014, qui a vu les entreprises développer une nouvelle génération de scanners CT de qualité métrologique, capables de convertir les scans en modèles 3D et en fichiers CAO.

Ces scanners ont depuis été déployés dans la qualification des implants de hanche imprimés en 3D pour Orthic Balto, et dans le développement du logiciel Streamics de Materialise. Cependant, Nikon a changé de vitesse en 2019 avec le lancement de son projet Next Generation, une initiative qui l’a vu cibler davantage d’entreprises à forte croissance, en particulier celles impliquées dans l’impression 3D.

En avril 2021, Nikon a racheté le bureau d’impression 3D métal Morf3D, suivi d’une offre publique d’achat sur SLM Solutions en septembre 2022. SLM Solutions a ensuite investi dans Hybrid Manufacturing Technologies et Optisys, dans des accords qui lui ont permis d’accéder à des solutions hybrides et des technologies d’impression 3D électroniques et des capacités de fabrication dites « bien alignées » avec les siennes.

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L’image en vedette montre une salle d’exposition de SLM Solutions. Image via SLM Solutions.