Le constructeur aérospatial Boeing a dévoilé une nouvelle installation de production et de test de petits satellites à haut débit dans le but d’accélérer les temps de cycle grâce à la fabrication additive.

S’étendant sur un million de pieds carrés, l’installation est située dans la plus grande usine de satellites au monde à El Segundo et sera alimentée par la filiale Millennium Space Systems de Boeing. Afin d’augmenter les délais de livraison rapides pour les petits satellites, l’installation imprimera en 3D des bus satellites complets qualifiés pour l’espace et devrait être pleinement opérationnelle fin 2022.

« Boeing et Millenium associent l’expertise de production, la connaissance du domaine et la capacité de fabrication de Boeing à l’agilité et au prototypage rapide de Millenium », a déclaré Jim Chilton, vice-président senior de Boeing Space and Launch.

« Nous évoluons et nous développons pour répondre à la vision de nos clients pour les constellations multi-orbites avec une demande sur les marchés et les ensembles de missions. »

Un rendu de ce à quoi le satellite WGS-11+ devrait ressembler. Image via Boeing.

Impression 3D de pièces prêtes pour l’espace

Boeing a dévoilé ses plans de satellites d’impression 3D en 2017 et, depuis, a lancé son satellite SES-15 intégrant plus de 50 composants d’impression 3D.

Plus récemment, le constructeur aérospatial s’est associé à Titomic, la société à l’origine du processus d’impression 3D Titomic Kinetic Fusion (TKF), pour étudier l’utilisation de poudres de titane durables pour la fabrication additive de pièces pour les systèmes spatiaux. Boeing apportera son expertise en matière de conception et d’ingénierie pour permettre à Titomic de démontrer son procédé TKF pour la production de pièces spatiales.

Boeing a également commencé à utiliser l’impression 3D pour accélérer sa production d’un satellite Wideband Global SATCOM pour l’US Space Force dans le cadre d’un contrat de 605 millions de dollars. L’entreprise a introduit la fabrication additive dans le flux de travail du satellite pour réduire considérablement le délai d’exécution de 10 ans à seulement cinq ans.

Le satellite SES-15 avec des pièces imprimées en 3D.  Photo via Boeing.
Le satellite SES-15 avec des pièces imprimées en 3D. Photo via Boeing.

Offrir des temps de cycle satellite plus rapides

Au sein de la nouvelle usine de production de satellites, Boeing et Millenium Space Systems tireront parti des technologies avancées de fabrication additive pour offrir des temps de cycle plus rapides aux clients.

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La chaîne de production intègre l’ingénierie des systèmes basés sur des modèles, l’ingénierie de conception numérique et la conception pour la fabricabilité afin de permettre la production de petits satellites pour différents niveaux de sécurité sur la même chaîne de montage.

« Comprendre les protocoles de sécurité et comment construire des systèmes sécurisés est essentiel pour l’espace de sécurité nationale, et c’est un domaine où Millenium et Boeing excellent », a déclaré Jason Kim, PDG de Millenium Space Systems. « Nous sommes ravis de tirer parti de cette capacité impressionnante pour soutenir les missions critiques de nos clients. »

L’installation fournira également des capacités de test environnemental spécifiquement adaptées aux petits satellites, y compris ceux qui ont qualifié des engins spatiaux emblématiques dans le passé, comme le premier véhicule à effectuer un atterrissage en douceur entièrement contrôlé sur la lune.

« Nos clients ont besoin de satellites en orbite plus rapidement que jamais », a déclaré Chilton. « Tout comme un avion ou une chaîne de production automobile, nous utilisons des principes de production allégée et des techniques de fabrication avancées pour accélérer la livraison et répercuter les économies de coûts sur nos clients. »

La capacité opérationnelle initiale de l’installation a eu lieu en septembre, avec une pleine capacité opérationnelle prévue à la fin de 2022.

« La culture de Millenium est enracinée dans la création de moyens innovants pour révolutionner l’espace », a ajouté Kim. « Nous introduisons cette culture dans nos installations, en construisant rapidement de grandes constellations de petits satellites à haute performance, en profitant d’une empreinte plus grande que deux patinoires de hockey professionnelles.

La famille de satellites de Boeing.  Image via Boeing.
La famille de satellites de Boeing. Image via Boeing.

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L’image en vedette montre un rendu de ce à quoi le WGS-11+ devrait ressembler. Image via Boeing.