X-Bow Launch Systems, une société d’impression 3D de technologie spatiale, est sortie du mode furtif cette semaine.

Fondée à l’origine en 2016, la startup basée au Nouveau-Mexique est spécialisée dans le développement de combustibles solides et de moteurs de fusée imprimés en 3D et a déjà créé une gamme de petits lanceurs adaptés aux lancements orbitaux et suborbitaux.

Ayant déjà obtenu plusieurs contrats avec des organisations gouvernementales américaines, les clients existants de X-Bow comprennent l’Air Force Research Lab, l’AFWERX, le Los Alamos National Lab, le Sandia National Lab et la Defense Research Projects Agency (DARPA).

Jason Hundley, PDG de X-Bow, a déclaré : « X-Bow tire parti d’une combinaison unique de technologies avec un modèle de fabrication amélioré pour servir les marchés aérospatiaux existants et en permettre de nouveaux. Notre technologie d’impression 3D révolutionnaire est positionnée pour innover rapidement sur les marchés de la propulsion solide et de l’énergétique, tout comme SpaceX a révolutionné le marché du lancement. Notre mission est de moderniser la production de moteurs solides grâce à la fabrication additive tout en améliorant considérablement l’économie de l’unité.

X-Bow teste l’un de ses moteurs de fusée à combustible solide. Photo via X-Bow.

Moteurs de fusée à combustible solide

Une fusée à combustible solide, comme son nom l’indique, est un moteur de fusée qui s’appuie sur des propulseurs (carburant et comburant) qui se présentent sous forme solide. Depuis le début du XXe siècle, les fusées à propulsion liquide se sont révélées plus efficaces et contrôlables, mais les fusées solides sont souvent encore utilisées pour des applications militaires en raison de leur simplicité et de leur robustesse.

Contrairement à leurs homologues liquides ou hybrides, les fusées à combustible solide peuvent être stockées pendant de longues périodes sans que le propulseur ne se dégrade. En tant que tels, ils se lancent presque toujours de manière fiable, mais souffrent en termes d’efficacité énergétique et de performances, ce qui signifie qu’ils ne constituent pas le choix optimal pour les lanceurs modernes de taille moyenne à grande. Au lieu de cela, les fusées solides sont fréquemment utilisées comme propulseurs à sangle pour augmenter la capacité de charge utile ou comme lanceurs légers pour les charges utiles en orbite terrestre basse (LEO).

La navette spatiale a été lancée à l'aide de deux propulseurs à combustible solide.  Photo via la NASA.
La navette spatiale a été lancée à l’aide de deux propulseurs à combustible solide. Photo via la NASA.

Les moteurs de fusée solides imprimés en 3D de X-Bow

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Depuis sa création, X-Bow s’est concentré sur la conception et l’impression 3D de ses propres moteurs de fusée solide. La société affirme que ses lanceurs sont à la fois plus efficaces et plus rentables que les moteurs de fusée traditionnels, alliant flexibilité, fiabilité et réactivité.

Au cours des six dernières années, X-Bow s’est créé une gamme de produits sans cesse croissante comprenant des moteurs de fusée imprimés en 3D, des propulseurs fabriqués de manière additive et des services de lancement de bout en bout pour une gamme de clients gouvernementaux et commerciaux. L’entreprise compte plus de 60 employés, dont des professionnels chevronnés du secteur aérospatial.

« Pendant trop longtemps, les marchés de l’aérospatiale ont manqué d’une solution du 21e siècle qui utilise les avancées technologiques de pointe telles que l’impression 3D, les techniques d’ingénierie numérique et l’automatisation. X-Bow est bien placé pour combler le vide avec une technologie perturbatrice qui peut bouleverser l’économie spatiale émergente », a déclaré Matt Bigge, associé chez Crosslink Capital, un investisseur clé dans X-Bow. « Nous avons confiance en l’équipe expérimentée de X-Bow et sommes ravis de soutenir sa mission. Cette société est sur le point de révolutionner l’avenir des moteurs de fusée à solide.

La suite X-Bow de petits lanceurs.  Photo via X-Bow.
La suite X-Bow de petits lanceurs. Photo via X-Bow.

L’impression 3D de composants de moteurs de fusée est une entreprise que nous avons déjà vue, X-Bow étant le dernier challenger sur la scène. Plus tôt cette année, la start-up chinoise SpaceTai a annoncé que sa technologie d’impression 3D était capable de réduire les coûts de production de fusées jusqu’à 80 %. Bien qu’il s’agisse d’une arrivée relativement nouvelle dans le domaine de l’aérospatiale, SpaceTai affirme pouvoir fabriquer la quasi-totalité de ses pièces de fusée à l’aide de ses imprimantes 3D développées en interne afin de réduire les coûts.

Ailleurs, la société aérospatiale privée américaine Launcher a récemment franchi une nouvelle étape dans les tests de son moteur de fusée E-2 imprimé en 3D au Stennis Space Center de la NASA. La société a terminé avec succès un test de tir à chaud d’assemblage de chambre de poussée, à la suite d’une série de tests réalisés pour son moteur-fusée E-2 à Stennis tout au long de 2021. Le moteur E-2 est conçu pour produire 22 000 livres de poussée au niveau de la mer en utilisant RP-1 , une forme hautement raffinée de kérosène et de l’oxygène liquide comme propulseurs.

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L’image en vedette montre X-Bow testant l’un de ses moteurs de fusée à combustible solide. Photo via X-Bow.