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La société chinoise Shenyang Aircraft Company (SAC) utiliserait largement l’impression 3D dans la production de ses derniers avions de chasse.

Considéré comme doté d’une maniabilité extraordinaire, de capacités furtives et d’une baie d’armes interne, l’un des jets les plus en vue de SAC, le chasseur furtif Shenyang FC-31, a récemment terminé son premier vol d’essai. Bien que la nature exacte des activités d’impression 3D de l’entreprise n’ait pas été révélée, la technologie aurait permis le développement d’assemblages de pièces d’avion plus légers et plus durables.

« Les pièces imprimées en 3D ont été largement utilisées sur un avion nouvellement développé qui a effectué son vol inaugural il n’y a pas si longtemps », a déclaré le mois dernier le docteur Li Xiaodan de l’institut de recherche sur l’artisanat de la Shenyang Aircraft Company, à la télévision centrale de Chine (CCTV). « Nous appliquons les technologies d’impression 3D sur les avions à grande échelle au niveau de l’ingénierie, et nous occupons une position de leader mondial. »

Shenyang Aircraft Company en Chine

Bien qu’il y ait peu d’informations sur le SAC pour les observateurs occidentaux, il est connu qu’il s’agit d’une filiale de l’Aviation Industry Corporation of China. Basé à Pékin, le conglomérat public chinois a une empreinte massive dans les secteurs de l’aérospatiale et de la défense du pays. En 2021, l’entreprise était classée 140e dans le Fortune Global 500 et compte désormais plus de 100 filiales et 500 000 employés.

Pas strictement un constructeur d’avions militaires, SAC produit également des pièces comme des moteurs à réaction avec des applications civiles, ainsi que des pièces pour UAV et drones. Cela dit, la société a joué un rôle important dans le développement du deuxième avion de combat chinois de cinquième génération, le FC-31, et continue de rechercher de nouvelles façons de faire progresser les intérêts de défense du pays.

L’avion de chasse furtif Shenyang FC-31 de SAC. Photo via le South China Morning Post.

L’impression 3D d’avions de chasse au SAC

Comme l’a fait allusion le Global Times où les commentaires de Xiaodan ont été initialement rapportés, les chasseurs J-5, J-15, J-16 et FC-31 relèvent tous de la compétence du SAC et sont donc susceptibles de bénéficier de son adoption de l’impression 3D. . Aussi connu sous le nom de J-31, ce dernier est un avion de chasse polyvalent de 17,3 mètres de long et de 11,5 mètres d’envergure avec deux moteurs, conçu pour affronter tout ce qu’un futur champ de bataille pourrait lui lancer.

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Selon les rapports, le FC-31 dispose également d’une avionique et de capteurs améliorés, offrant aux pilotes une meilleure connaissance de la situation et des systèmes de «guerre électronique». Ceux-ci sont complétés par la conception de l’avion, avec sa cellule incorporant des ailes de forme trapézoïdale à faible rapport hauteur / largeur, chacune ayant un balayage de 35 °, d’une manière qui réduit sa section radar et la rend plus furtive.

Alors que l’avion est en cours de développement depuis un certain temps, avec une version de démonstration du J-31 qui a volé pour la première fois en 2012, sa conception finale commence à se concrétiser à l’approche de sa date de service actif de 2024. Un FC-31 basé sur un transporteur a été testé en vol aussi récemment qu’en novembre 2021, et maintenant SAC a fourni un aperçu des technologies susceptibles d’être à l’origine de sa production et de celle de ses autres jets.

En particulier, l’impression 3D aurait aidé le SAC à répondre aux exigences croissantes du développement d’avions de combat de type nouveau en termes de réduction de poids, d’extension de la durée de vie, de contrôle des coûts et de réponse rapide. S’adressant au Global Times, Song Zhongping, un expert militaire chinois, a ajouté que la technologie permet la création de rivets et de pièces intégrées sans soudure avec une « résistance structurelle plus élevée ».

Plus largement, CCTV a signalé que la technologie est également déployée dans l’industrie aéronautique chinoise, non seulement chez SAC mais chez d’autres constructeurs d’avions. En ce qui concerne le FC-31, entre-temps, le chasseur sera probablement développé pour devenir le prochain avion de chasse basé sur un porte-avions chinois et deviendra disponible à l’exportation sous la désignation « F-60 ».

Un rendu du moteur-fusée Arroway d'Ursa Major.  Image via la Grande Ourse.
Un rendu du moteur-fusée Arroway d’Ursa Major. Image via la Grande Ourse.

En raison de la nature concurrentielle du secteur mondial de la défense, les sous-traitants ne sont pas toujours désireux de partager leurs dernières avancées liées aux chasseurs, mais il y a de plus en plus de preuves suggérant que beaucoup se tournent vers l’impression 3D. Plus tôt cette année, par exemple, il est apparu que les filiales de Rostec construiraient probablement des MiG-31 améliorés par impression 3D pour aider l’invasion de l’Ukraine par la Russie.

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D’un autre côté, le moteur de fusée imprimé en 3D d’Ursa Major a été présenté comme une alternative aux systèmes de propulsion russes RD-180 et RD-181, désormais indisponibles, utilisés par de nombreuses sociétés de lancement américaines. Le moteur à combustion au méthane « Arroway » de la société est construit à l’aide de l’impression 3D, d’une manière qui est censée offrir des avantages en termes de délais et de consolidation des pièces.

HENSOLDT a également dévoilé un brouilleur Kalaetron Attack imprimé en 3D, spécialement conçu pour protéger les avions de chasse occidentaux contre les systèmes de défense aérienne russes. Doté d’électronique condensée via l’impression 3D, l’appareil devrait être déployé par les forces armées allemandes dans des applications de défense aérienne et de collecte de renseignements.

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L’image en vedette montre l’avion de chasse furtif Shenyang FC-31 de SAC. Photo via le South China Morning Post.