Fleet Space, un développeur de satellites basé en Australie, a lancé avec succès son nouveau satellite Centauri 5 partiellement imprimé en 3D à bord de la mission SpaceX Falcon 9 Transporter-5.

Le micro-satellite de nouvelle génération comprend un ensemble d’antennes patch entièrement métalliques qui ont été entièrement imprimées en 3D, ce que la société considère comme une première mondiale. Pesant à peine 12 kg, Centauri 5 a été placé en orbite terrestre basse (LEO) à une altitude d’environ 530 km.

Il rejoint six autres satellites de la constellation Centauri existante de la société, où il devrait augmenter la capacité de données et réduire la latence de ses pairs. La constellation est exploitée à la fois par Fleet Space et son partenaire Tyvak International.

La dernière mission était le troisième lancement de Fleet Space avec SpaceX, après le déploiement réussi de Centauri 4 via la mission Transporter-2 en juin 2021.

« Nous avons bâti notre entreprise et notre réputation en atteignant constamment nos objectifs déclarés et en développant des technologies qui répondent aux besoins humains et commerciaux réels de manière fiable et rentable », a déclaré Flavia Tata Nardini, PDG et fondatrice de Fleet Space. « Centauri 5 apportera de nouvelles capacités importantes à notre constellation existante. »

Le Fleet Space Centauri 5 avec des antennes patch en métal imprimées en 3D. Image via Fleet Space.

Visez les étoiles avec Fleet Space

Fleet Space s’engage à se faire un nom dans l’industrie spatiale naissante de l’Australie, qui, selon le gouvernement du pays, atteindra 12 milliards de dollars d’ici 2030, avec 20 000 emplois supplémentaires pour démarrer. La société a fait la une des journaux pour la première fois en 2018 lorsqu’elle a lancé le premier ensemble de nanosatellites commerciaux australiens dans LEO : Proxima 1, Proxima 2, Centauri 1 et Centauri 2.

Sans surprise, Fleet Space a également une histoire avec la technologie de fabrication additive. À la fin de l’année dernière, la société a dévoilé son intention de lancer ses satellites Alpha, qui, selon elle, sont le premier satellite au monde entièrement imprimé en 3D. Prévue pour décoller en 2023, la constellation Alpha siégera parmi les étoiles aux côtés des satellites Centauri existants de la société.

Ensemble, les deux systèmes satellitaires viseront à fournir une couverture continue à des débits de données allant jusqu’à 520 kbps. Une fois opérationnels, ils fourniront également des bandes de fréquences personnalisées pour desservir une grande variété d’appareils IoT avancés.

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De plus, la double constellation formera l’épine dorsale du système ExoSphere de Fleet Space. Dans le but de réorganiser l’exploration minérale, ExoSphere tirera parti de la tomographie du bruit ambiant pour identifier les ressources critiques jusqu’à 100 fois plus rapidement que les méthodes traditionnelles telles que les explosifs, les machines vibrosismiques et le forage (tout en étant beaucoup moins dommageable pour l’environnement).

Nardini ajoute : « Centauri 5 soutient également le développement de notre future constellation Alpha, qui permet à notre outil d’exploration minérale ExoSphere d’offrir des avantages transformationnels pour l’exploration de matériaux critiques de transition énergétique.

Le petit satellite Alpha imprimé en 3D.  Photo via Fleet Space.
Le petit satellite Alpha imprimé en 3D de Fleet Space. Photo via Fleet Space.

Le nouveau satellite Centauri 5

Les antennes spéciales imprimées en 3D de Centauri 5 se définissent par leurs performances. Fleet Space affirme que les appareils peuvent fournir dix fois plus de débit par kilo de vaisseau spatial que leurs prédécesseurs, grâce à une technologie de formation de faisceau numérique de pointe.

Avec la formation de faisceau numérique, les antennes imprimées en 3D de la société offrent un gain accru, des débits de données plus élevés et permettent de réutiliser les canaux de fréquence de la bande S sur différents faisceaux. En conséquence, la capacité de données de Centauri 5 est augmentée d’un impressionnant 2,6x.

Par rapport à Centauri 4, le nouveau satellite présente également des améliorations défensives qui le rendent plus résistant aux radiations en LEO, de nouvelles capacités de communication directe avec la base au sol de Fleet et une portée améliorée en bande S. Cela permet à la liaison montante d’avoir lieu aux fréquences standard des stations au sol.

Les prochains satellites Alpha imprimés en 3D abriteront également jusqu’à 64 des antennes patch entièrement métalliques avancées.

Un rendu du petit satellite Alpha dans LEO.  Image via Fleet Space.
Un rendu du petit satellite Alpha dans LEO. Image via Fleet Space.

Malgré sa myriade de revendications de « premières mondiales », Fleet Space n’est pas la seule entreprise à explorer des composants de satellites imprimés en 3D. Le mois dernier, 3D Systems a annoncé que le constructeur aérospatial Airbus l’avait engagé pour imprimer en 3D des pièces critiques pour le prochain satellite OneSat de ce dernier. Contrairement aux satellites traditionnels, qui sont conçus pour des missions définies, Airbus affirme que le OneSat sera entièrement reconfigurable en orbite pour une zone de couverture, une capacité et une fréquence réglables.

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Ailleurs, le fabricant multinational d’électronique Mitsubishi Electric a récemment développé une nouvelle méthode d’impression 3D d’antennes satellites de forme libre en orbite. La technologie s’articule autour d’une résine liquide nouvellement développée, qui est non seulement conçue sur mesure pour la fabrication sous vide, mais qui est capable de photopolymériser via les rayons UV du soleil.

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L’image en vedette montre le Fleet Space Centauri 5 avec des antennes patch en métal imprimées en 3D. Image via Fleet Space.