Le constructeur aérospatial Boeing et la société de défense Northrop Grumman ont rejoint l’initiative d’impression 3D AM Forward soutenue par le gouvernement américain.

Lancé par le président Joe Biden en mai 2022, AM Forward est un programme volontaire conçu pour aider les petites et moyennes entreprises (PME) à accroître leur adoption de l’impression 3D, afin de mieux sécuriser leurs chaînes d’approvisionnement. Dans le cadre de ce programme, les entreprises se sont engagées à acheter davantage de pièces imprimées en 3D auprès de fournisseurs américains, ainsi qu’à leur fournir une assistance technique pour les aider dans leurs efforts de qualification.

De son côté, Boeing s’apprête à augmenter de 30 % sa capacité de fournisseurs qualifiés de PME, à offrir des conseils pour répondre à la fois à ses normes de qualification et à celles de l’industrie, et à cibler davantage de fournisseurs de petite et moyenne taille avec des commandes d’impression 3D. Northrop Grumman, quant à lui, cherche désormais à se procurer 50 % de ses produits de fabrication additive, de ses machines, de son outillage et de ses packages de R&D de processus auprès de petites entreprises américaines.

« Nous savons que la compétitivité de la base industrielle américaine, y compris Boeing, repose sur la capacité d’un large éventail de fournisseurs produisant et post-traitant des pièces aérospatiales critiques », a déclaré le Dr Melissa Orme, vice-présidente de Boeing Additive Manufacturing. « Grâce à AM Forward, nous sommes convaincus que nous pouvons accélérer l’adoption de la FA à grande échelle ; accroître l’agilité, la capacité et la résilience des chaînes d’approvisionnement américaines ; et soutenir et développer des emplois bien rémunérés à travers les États-Unis.

Le moteur à réaction 777x de Boeing, complet avec des pièces imprimées GE Aviation-3D. Photo via Boeing.

L’initiative anti-inflation de Biden

Alors que l’inflation américaine est tombée à 8,5 % en juillet 2022, il s’agissait d’une baisse par rapport aux 9,1 % élevés qu’elle avait atteints en juin 2022, qui était le chiffre le plus élevé du pays depuis 1981. En tant que tel, la pression de l’inflation, en plus de facteurs plus larges comme les problèmes de chaîne d’approvisionnement causés par la guerre de la Russie contre l’Ukraine et le COVID-19 continuent d’avoir un impact sur les prix et la livraison des biens et services américains.

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C’est dans ce contexte qu’AM Forward est né, dans le but d’aider les entreprises américaines à utiliser l’impression 3D pour s’internaliser la production. Outre la création d’un nouveau bureau de la chaîne d’approvisionnement au sein du département américain du Commerce, le programme a favorisé la création d’un pacte entre les grands fabricants et les petits fournisseurs, les premiers fournissant une formation en impression 3D et un support technique aux seconds.

Organisée par l’Applied Science & Technology Research Organization of America (ASTRO America), l’initiative est ouverte à tout OEM, à condition qu’il soit prêt à s’engager publiquement à soutenir les fournisseurs américains. Alors que plusieurs multinationales ont déjà rejoint AM Forward, Sue Helper, conseillère principale à la Maison Blanche, a déclaré que l’internalisation sera la clé des efforts américains pour lutter contre l’inflation.

« Une priorité de cette administration est de réduire le coût des biens et services sur lesquels les familles comptent, et l’un des meilleurs moyens d’y parvenir est de fabriquer plus de choses en Amérique », a déclaré Helper. « AM Forward se concentre sur la fabrication additive pour nous aider à atteindre ces objectifs. Nous félicitons Boeing et Northrop Grumman d’avoir reconnu les avantages de la promotion de la fabrication additive dans leurs chaînes d’approvisionnement. »

Le président américain Joe Biden.  Image via la Maison Blanche.
Le président américain Joe Biden. Image via la Maison Blanche.

S’engager à favoriser l’adoption de la FA

L’admission de Boeing et Northrop Grumman à AM Forward les voit rejoindre GE Aviation, Honeywell, Lockheed Martin, Raytheon et Siemens Energy au programme. Comme leurs confrères, les entreprises se sont publiquement engagées à acheter des pièces imprimées en 3D auprès de fournisseurs américains, à former leurs travailleurs et à s’engager dans la R&D sur les normes.

Les deux entreprises, qui se sont spécifiquement engagées à inclure davantage de PME américaines dans les appels d’offres pour les demandes de devis (RFQ) connexes, apportent également à l’initiative une vaste expérience de l’impression 3D qui pourrait s’avérer inestimable pour les nouveaux adoptants.

Depuis 2017, lorsque Boeing a dévoilé ses plans d’impression de satellites en 3D, il a continué à développer le satellite Wideband Global SATCOM partiellement imprimé en 3D et à ouvrir une installation d’impression 3D par satellite à haut débit. De plus, pour faciliter l’adoption de la technologie, Boeing a qualifié l’Antero 800NA de Stratasys pour les pièces prêtes pour le vol et a cherché à développer un processus d’impression 3D aérospatiale dirigé par l’IA dans le cadre du « Projet MEDAL ».

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De même, Northrop Grumman a longtemps été un innovateur dans le secteur, brevetant un nouveau matériau composite imprimable en 3D en 2019, avant de soutenir les projets d’impression 3D de l’US Naval Academy avec une subvention de 150 000 $. Avec l’ajout de ses derniers membres, le président d’ASTRO America, Neal Orringer, a déclaré qu’AM Forward avait obtenu le soutien de deux piliers, travaillant activement à la poursuite des objectifs du programme.

« La crise de la chaîne d’approvisionnement ne concerne pas seulement l’amélioration de nos ports. Il s’agit également d’innover les ateliers – ici même dans les petites usines américaines », a ajouté Orringer. « Nous sommes impatients de travailler avec Boeing et Northrop Grumman pour faire progresser AM Forward. Ces entreprises sont des leaders qui prennent particulièrement soin de leurs fournisseurs et renforcent la compétitivité de l’Amérique.

Le bâtiment America Makes à Youngstown, Ohio.  Photo via America Makes.
Le bâtiment America Makes à Youngstown, Ohio. Photo via America Makes.

Alors que la portée d’AM Forward continue de s’élargir, il convient de noter qu’il ne s’agit pas de la seule initiative d’impression 3D soutenue par l’État aux États-Unis, ni même dans le monde. America Makes, par exemple, continue de stimuler la R&D de la technologie via la distribution de financements du gouvernement américain. Le mois dernier, America Makes a lancé un appel à projet de 4,6 millions de dollars pour ceux qui perfectionnent les méthodes d’impression 3D industrielles et axées sur l’approvisionnement.

De l’autre côté de l’étang, Innovate UK a également soutenu un certain nombre d’initiatives de R&D sur la fabrication additive ces dernières années. En 2020, Innovate UK a accordé à Meta Additive 1,2 million de livres sterling pour soutenir le développement ultérieur de sa technologie de projection de liant. Cela a suivi de près le soutien d’Innovate UK au doseur de chlore imprimé en 3D de Blue Tap, un appareil conçu pour rendre l’eau potable dans les pays en développement.

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L’image en vedette montre le moteur à réaction 777x de Boeing, complet avec des pièces imprimées en 3D par GE Aviation. Photo via Boeing.