L’entrepreneur italien de la défense Leonardo a qualifié Aidro, filiale de Desktop Metal, en tant que fournisseur de pièces imprimées en 3D pour ses hélicoptères.

Développeur traditionnel de systèmes hydrauliques et hydrauliques, Aidro est maintenant devenu l’un des deux fournisseurs à recevoir la déclaration de Leonardo pour la qualification du procédé de fabrication de couches additives. Depuis son accréditation, la firme a commencé à travailler avec Leonardo pour créer des pièces prêtes à voler pour son giravion, une gamme qui comprend des hélicoptères civils, parapublics et militaires de haute performance.

« Les composants que nous produisons pour Leonardo sont des pièces qui nécessitent une connaissance approfondie de la gestion des fluides et de l’énergie hydraulique, qui a toujours été la principale compétence d’Aidro », explique le PDG d’Aidro, Tommaso Tirelli. « C’est une excellente occasion pour notre entreprise de démontrer comment les utilisateurs finaux comme Leonardo peuvent tirer parti des technologies additives pour réaliser des économies de poids significatives et réduire le nombre de composants. »

« Nous sommes fiers d’avoir été sélectionnés par Leonardo Helicopters en tant que fournisseur qualifié de pièces de vol en aluminium imprimées en 3D. »

L’AW139 de Leonardo, un hélicoptère configuré pour les services médicaux d’urgence et les missions de recherche et de sauvetage. Photo via Léonard.

Le passage d’Aidro à l’impression 3D

Fondée en 1982, Aidro est surtout connue comme fabricant de composants hydrauliques utilisés dans les secteurs de l’industrie, de l’énergie et de l’aérospatiale. Jusqu’en 2017, le flux de travail de l’entreprise tournait autour des méthodes de production traditionnelles, cependant, depuis l’adoption de la fusion sur lit de poudre (PBF), elle a réussi à réaliser plusieurs percées en matière de conception.

En utilisant cette technologie, on dit maintenant qu’Aidro fabrique des blocs de vannes hydrauliques, des bobines, des collecteurs haute pression, des échangeurs de chaleur et même des montres en acier, tout en itérant leurs conceptions pour améliorer les performances finales et réduire leurs coûts.

La société utilise également l’impression 3D pour fabriquer des pièces spécifiques à l’industrie telles que les capots de vannes rotatives et les adaptateurs servofly T4/1, qui répondent respectivement aux besoins des clients énergétiques, maritimes et aérospatiaux. Ces derniers, qui sont imprimés en SLS plutôt qu’en PBF 3D, ont connu la gloire en 2019 lorsqu’ils ont été utilisés pour aider un pilote handicapé à voler à nouveau, via la création d’un système de contrôle « plug-and-fly » du cockpit.

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Lors d’événements plus récents, Aidro a été acquis par Desktop Metal, dans le cadre d’un accord qui l’a vu devenir une filiale à part entière de ce qui est maintenant une entreprise en pleine expansion. À la fin de l’année dernière, lorsque le rachat a été finalisé, Tirelli s’est dit « ravi » de l’accord, ajoutant qu’il pensait que cela permettrait à son entreprise de « perturber des industries massives » et de prendre pied dans les secteurs du pétrole, du gaz et de l’aérospatiale.

Impression 3D métal sur un EOS M290.  Photo via Aidro.
Un ingénieur Aidro utilisant une imprimante 3D EOS M290. Photo via Aidro.

L’approfondissement de l’adoption de la FA par Leonardo

Ayant été qualifié par Leonardo en tant que fournisseur de pièces imprimées en 3D, Aidro a maintenant commencé à travailler aux côtés d’un entrepreneur de la défense avec une histoire d’adoption de la fabrication additive dans les environnements aérospatiaux. En 2020, par exemple, il a été révélé que l’entreprise utilisait les systèmes Roboze ARGO 500 pour produire des pièces remplies de fibres de carbone résistantes à la chaleur et aux produits chimiques, tout en réduisant les coûts et les délais.

Dans cet esprit, la dernière collaboration de Leonardo avec Aidro l’a effectivement vu étendre son adoption de la technologie, dans le but de réaliser à la fois la consolidation des pièces et des économies de coûts dans sa division d’hélicoptères. Bien que les deux entreprises n’aient pas divulgué la nature exacte des composants produits, ils sont censés être fabriqués à partir d’aluminium et concernent la gestion des systèmes hydrauliques.

Étant donné que son entreprise possède une solide expérience dans ces domaines, Tirelli affirme que les entreprises ne travaillent pas seulement ensemble sur la conception de ces pièces, mais sur le partage des meilleures pratiques, en particulier lorsqu’il s’agit de traiter des cas d’utilisation haut de gamme.

« En plus de soutenir Leonardo dans la conception, Aidro organise également des sessions de formation et de partage de connaissances sur la fabrication additive avec ses employés », ajoute Tirelli. « Cette union des forces et ce processus continu d’apprentissage mutuel deviennent essentiels dans un environnement en évolution rapide pour pouvoir concevoir, créer et recréer des produits de grande valeur. »

« Avec nos racines communes dans le nord de l’Italie et l’expertise combinée de nos équipes, nous croyons vraiment que le ciel est la limite avec Leonardo. »

Rénover un giravion avec l’impression 3D

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Il s’avère que l’impression et la numérisation 3D ont déjà été déployées à plusieurs reprises dans l’optimisation, la rétro-ingénierie et la production de pièces d’hélicoptères. Dans le passé, Thermwood Corporation a utilisé sa technologie de fabrication additive à grande échelle pour imprimer en 3D un moule de pale d’hélicoptère de 20 pieds pour Bell Textron.

À une échelle plus industrielle, Airbus a également commencé à imprimer en 3D des axes de verrouillage pour les avions A350 dans son usine de Donauwörth en Allemagne. Produites à un rythme soutenu à l’aide d’une imprimante 3D EOS M 400-4, les pièces de la porte de l’hélicoptère seraient à la fois 45 % plus légères et 25 % moins chères que leurs homologues classiques, sans sacrifier la qualité.

En 2020, des ingénieurs de l’US Army Aviation and Missile Command et de l’Université d’État de Wichita sont même allés jusqu’à créer un jumeau numérique complet d’un hélicoptère Black Hawk. Ce faisant, l’équipe visait à établir un catalogue de pièces numériques pour l’engin, grâce auquel l’armée américaine pourrait imprimer en 3D certains de ses composants les plus difficiles à trouver à l’avenir.

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L’image en vedette montre l’hélicoptère AW139 de Leonardo. Photo via Léonard.